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 Titre original

 OLD DARK HOUSE, THE

 Autres titres

 SOIREE ETRANGE, UNE
 MAISON DE LA MORT, LA
 

 Année

 1932

 Nationalité

 Etats-Unis

 Réalisation

 James Whale

 Scénario

 Benn W. Levy

 Acteurs

 Boris Karloff
 Melvyn Douglas
 Charles Laughton
 Lilian Bond
 Ernest Thesiger
 Eva Moore
 Raymond Massey
 Gloria Stuart

 Adapté d'une oeuvre originale de :

 J.B. Priestley

 

 POSTERS

 
 UNE SOIREE ETRANGE

 THE OLD DARK HOUSE

Un soir de tempte, trois voyageurs gars en plein pays de Galles trouvent refuge dans une demeure sinistre, habite par une trange famille : les Femm...

Photo : UNE SOIREE ETRANGE (THE OLD DARK HOUSE)

FRANKENSTEIN, ralis par James Whale et interprt par Boris Karloff, est un triomphe sa sortie. Pour un budget de 300.000 dollars, il en rapporte... cinq millions au cours de sa premire exploitation ! C'est une excellente affaire pour sa compagnie productrice, Universal, qui connat alors des difficults financires. Ses dirigeants comprennent qu'ils ont avec Karloff une vedette de l'horreur double d'un acteur mature et comptent. Rapidement, ils lui cherchent un nouvel emploi dans le cinma d'angoisse. Les scnaristes d'Universal parmi lesquels Robert Florey lui proposent des rles de loup-garou, d'homme invisible ou de momie.

De son ct, James Whale enchane rapidement, mais sans conviction, sur IMPATIENT MAIDEN en 1932, mlodrame sentimental interprt par un couple de jeunes premiers vedettes la Universal : Mae Clarke et Lew Ayres. Whale encourage Universal se procurer les droits de Benighted, un roman de J.B Priestley. Des scnaristes en tirent le script d'UNE SOIREE ETRANGE que Whale ralise lui-mme.

Boris Karloff y interprte Morgan, un inquitant valet muet. Nous remarquons aussi, parmi les voyageurs gars, l'acteur britannique Charles Laughton dont c'est le premier rle Hollywood: il deviendra vraiment une Star avec LA VIE PRIVEE D'HENRI VIII d'Alexander Korda, l'anne suivante. Nous notons aussi les prsences de Gloria Stuart (futur jeune premire de L'HOMME INVISIBLE) et d'Ernest Thesiger (inoubliable Docteur Prtorius de LA FIANCEE DE FRANKENSTEIN).

Photo : UNE SOIREE ETRANGE (THE OLD DARK HOUSE)

UNE SOIREE ETRANGE s'ouvre sur un prologue d'un grand classicisme. Par une terrible nuit de tempte, trois amis se perdent dans une rgion isole du Pays de Galles. Des trombes d'eau s'abattent sur leur voiture, rendant la route impraticable. Les flancs des collines, fragiliss par les eaux, manquent de s'effondrer sur eux. Lorsqu'ils voient apparatre une demeure solitaire, une fentre de laquelle brille une faible lumire, ils se prcipitent pour demander refuge. La porte est ouverte par Morgan, un majordome muet et dfigur...

A partir de l, UNE SOIREE ETRANGE se dcline comme un habile mlange de drame et de frissons, plong dans une ambiance angoissante. Les voyageurs sont prsents dans des squences, forts bien interprtes (Charles Laughton est formidable), nous rvlant leurs vritables caractres, leurs doutes et leurs ambitions. Toutefois, contrairement FRANKENSTEIN, Whale introduit ici de l'humour dans son œuvre, notamment avec les ractions des voyageurs face leurs dcouvertes dans le manoir. Ce ralisateur continuera dans cette voie avec L'HOMME INVISIBLE et LA FIANCEE DE FRANKENSTEIN, o pouvante, drame et comdie feront bon mnage.

Photo : UNE SOIREE ETRANGE (THE OLD DARK HOUSE)

Le rcit d'UNE SOIREE ETRANGE consiste avant tout en la rvlation progressive des habitants et des secrets hantant cette "maison de la mort". Il y a d'abord le valet Morgan, norme brute au visage bestial et stri de cicatrices. Supportant mal l'alcool, il devient incontrlable aprs quelques gorges de liqueur. C'est videmment Boris Karloff, encore admirablement maquill par Jack Pierce, qui incarne ce personnage monstrueux.

Puis, nous sommes introduits auprs des inquitants matres de maison, Horace et Rebecca Femm, qui sont frre et sœur. Elle est une bigote inquitante et menaante, tandis que, sous des apparences guinds, son frre semble rong par une angoisse indicible. D'autres personnages de cette famille, cachs dans la maison, nous seront prsents, tel le patriarche centenaire Roderick (on pense videmment la nouvelle La chute de la maison Usher d'Edgar Poe). Progressivement, l'humour s'attnue tandis qu'UNE SOIREE ETRANGE s'enfonce lentement dans une troublante atmosphre de dmence.

Si son rcit ne contient pas d'lments aussi nettement fantastiques qu'un DRACULA ou un FRANKENSTEIN, UNE SOIREE ETRANGE s'inscrit dans la tradition du cinma horrifique par l'ambiance de sa sinistre demeure. Les splendides dcors gothiques et poussireux de cette btisse sont encore l'œuvre de Charles D. Hall, dj convi pour LE KID de Chaplin, LE FANTOME DE L'OPERA muet ou FRANKENSTEIN. Il avait aussi conu une fameuse maison lugubre pour LA VOLONTE DU MORT de Paul Leni, autre classique de l'pouvante.

Photo : UNE SOIREE ETRANGE (THE OLD DARK HOUSE)

Dans le mme sens, les images raffines, jouant sur un noir et blanc sombre et inquitant, sont le fruit du travail magnifique effectu par le trs grand chef-oprateur Arthur Edeson (LE VOLEUR DE BAGDAD avec Douglas Fairbanks, FRANKENSTEIN, L'HOMME INVISIBLE, mais aussi LE FAUCON MALTAIS de John Huston, titre fondateur du Film Noir). L'oppression ressentie par les voyageurs est encore rendue par une attention particulire porte sur certains dtails tranges : tels ces cris d'enfant derrire une porte lourdement verrouille, la mystrieuse silhouette qui surprend Margaret tandis qu'elle joue faire des ombres chinoises sur un mur... Certaines trouvailles horrifiques sont fabuleuses : le geste incroyablement brutal de Morgan, ivre, se jetant sur une fentre pour en briser la vitre ; ou encore l'apparition gniale de la main immobile en haut de la rampe de l'escalier. De mme, lorsque Rebecca harcle Margaret, la ralisation a recours, pour crer un sentiment d'tranget, des effets exprimentaux innovants et efficaces (montage serrs, reflets dformants, modification de la texture sonore).

L'angoisse culmine dans la conclusion du mtrage, lorsque le plus dangereux membre de la famille Femm est libr dans la demeure et sme la terreur. La tension, la violence et la cruaut de ces squences d'affrontement sont remarquables. Personnage ambigu et inquitant, ce sadique est aid par Morgan, particulirement menaant envers Margaret dans une scne clbre au cours de laquelle il s'approche d'elle, la saisit et lui caresse la joue, fascin : Karloff est dcidment toujours aussi excellent !

Photo : UNE SOIREE ETRANGE (THE OLD DARK HOUSE)

Malgr toutes ses qualits, UNE SOIREE ETRANGE est lgrement moins bons que les autres films d'horreur de James Whale la Universal. La mise en place des personnages et de l'intrigue est peut-tre un peu trop lente et thtrale, et le rcit n'a pas la force des grands mythes du cinma fantastique illustr dans ses autres films. Tout cela n'enlve rien la rigueur et l'invention de la mise en scne de James Whale, ni au talent formidable de tous ses interprtes. Par son ambiance terrifiante, UNE SOIREE ETRANGE reste un grand classique trs influent, notamment dans le domaine du cinma de "maison hante". William Castle en tournera un remake avec THE OLD DARK HOUSE en 1963.

Aprs UNE SOIREE ETRANGE, James Whale tourne un autre film d'horreur fameux, L'HOMME INVISIBLE, sans Boris Karloff cette fois. Ce dernier va notamment interprt la mme anne 1932 le redoutable docteur Fu Manchu dans LE MASQUE D'OR pour la MGM, avant de crer le rle d'un nouveau monstre terrible pour Universal : LA MOMIE.

Emmanuel Denis

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