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 FILM INFOS

 Titre original

 FRANKENSTEIN

 Année

 1931

 Nationalité

 Etats-Unis

 Réalisation

 James Whale

 Scénario

 John L. Balderston
 Francis Edward Faragoh
 Garrett Fort

 Acteurs

 Boris Karloff
 Colin Clive
 Mae Clarke
 John Boles
 Edward Van Sloan
 Dwight Frye
 Frederick Kerr
 Lionel Belmore

 Adapté d'une oeuvre originale de :

 Mary Shelley

 

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 Trailer

 

 POSTERS

 
 FRANKENSTEIN

 

Le docteur Henry Frankenstein cherche crer un tre humain vivant partir de morceaux de cadavres. Malgr la dsapprobation de son entourage, il parvient construire un tel tre monstrueux...

Photo : FRANKENSTEIN

Ds le tournage de DRACULA, la compagnie Universal envisage d'adapter au cinma d'autres romans fantastiques du XIXme sicle. On pense Frankenstein ou le Promthe moderne, un roman de Mary Shelley, dj objet d'adaptations auparavant. Robert Florey propose de le raliser et fait tourner des bouts d'essai avec Bela Lugosi dans le rle du Monstre. Mais l'acteur dit ne pas supporter le lourd maquillage conu par Jack Pierce. L'ide de jouer un monstre muet ne l'enchante gure et il aimerait en fait interprter le savant.

En 1931, le succs de WATERLOO BRIDGE a fait de James Whale l'un des ralisateurs les plus cts d'Universal. Le cinaste jette son dvolu sur ce sujet fantastique et dpossde Florey du projet. Le Monstre est finalement interprt par Boris Karloff, comdien britannique repr par James Whale la cantine du studio. Karloff a tenu de nombreux seconds rles Hollywood dans les annes 20, mais grce entre autres FRANKENSTEIN, il va devenir la plus grande star du cinma d'pouvante du vingtime sicle. Suite au beau succs de DRACULA, FRANKENSTEIN bnficie d'un budget confortable. Il sera un triomphe qui rapportera 12 millions de dollars pour 291.000 dollars d'investissement ! Le cinma d'pouvante hollywoodien est lanc pour une dcennie triomphale !

Universal produira six suites FRANKENSTEIN : LA FIANCEE DE FRANKENSTEIN (1935) nouveau de James Whale ; LE FILS DE FRANKENSTEIN (1939) de Rowland V. Lee ; LE SPECTRE DE FRANKENSTEIN (1942) d'Erle C. Kenton ; FRANKENSTEIN RENCONTRE LE LOUP-GAROU (1943) de Roy William Neill ; LA MAISON DE FRANKENSTEIN (1944) et LA MAISON DE DRACULA (1945) d'Erle C. Kenton. Puis, il y aura la parodie DEUX NIGAUDS CONTRE FRANKENSTEIN (1948) de Charles T. Barton.

Comme le reste des films fantastiques Universal, la qualit de cette srie connat un net flchissement la fin des annes 30, cause d'un manque de renouvellement des thmes et d'un changement d'quipe la tte de la compagnie: en 1936, la famille Laemmle, fondatrice du studio, en perd le contrle dfinitivement.

Photo : FRANKENSTEIN

LE REALISATEUR JAMES WHALE

tant donn son rle crucial dans l'histoire du cinma fantastique, il parat important de revenir rapidement sur la vie du ralisateur James Whale. N en Grande-Bretagne, il est prisonnier pendant la Premire Guerre Mondiale. Durant sa captivit, il se passionne pour l'art dramatique. Au cours des annes 20, il fait son chemin des thtres de Londres jusqu' ceux de Broadway, et finit par arriver Hollywood o il ralise JOURNEY'S END en 1930 et WATERLOO BRIDGE en 1931: ces deux films de guerre sont de grands succs !

Avec FRANKENSTEIN, son troisime film, il lance sa carrire de ralisateur de films d'horreur, genre auquel il offre quelques un de ses plus beaux chefs-d'œuvre : L'HOMME INVISIBLE (1933), UNE SOIREE ETRANGE (1932) et LA FIANCEE DE FRANKENSTEIN. Il travaille aussi dans d'autres genres, comme le film historique (L'HOMME AU MASQUE DE FER), l'aventure (L'ENFER VERT), la comdie musicale (SHOW BOAT)... Il ralise mme FANNY en 1938, adaptation hollywoodienne de la trilogie marseillaise de Marcel Pagnol ! Comme Tod Browning, James Whale s'loigne des plateaux au cours des annes 1940. On le retrouve noy dans sa piscine en 1957. Il sera rvl bien plus tard qu'il s'agissait d'un suicide.

LE MAQUILLEUR JACK PIERCE

Un autre personnage de lgende collabore au succs de FRANKENSTEIN : Jack Pierce. N en Grce, il commence sa carrire Hollywood comme cascadeur, ce qui le pousse s'intresser au monde des trucages. Pour le ralisateur Paul Leni, il excute le maquillage grimaant du comdien Conrad Veidt dans L'HOMME QUI RIT, transposition gros budget du roman homonyme de Victor Hugo pour la firme Universal. Il devient alors le "monsieur maquillage" de cette compagnie et conoit l'apparence ainsi que la ralisation des maquillages des grands monstres classiques. DRACULA, FRANKENSTEIN, LA FIANCEE DE FRANKENSTEIN, LA MOMIE et LE LOUP-GAROU n'auraient pas les visages que nous connaissons aujourd'hui sans son gnie graphique et son astuce technique. Avec Willis O'Brien ( le "papa" de KING KONG) et John P. Fulton (responsable, entre autres, des trucages de L'HOMME INVISIBLE), il est un des fondateurs des effets spciaux dans le cinma fantastique amricain, bien que sa carrire s'loigne de ce genre la fin des annes 40.

Photo : FRANKENSTEIN

BORIS KARLOFF, STAR DE L'HORREUR

FRANKENSTEIN rvle un autre immense talent : le comdien Boris Karloff. Britannique, il migre au Canada et s'intresse au thtre. Pendant dix ans, il accumule les second rles dans le cinma amricain. Mais en 1931, le vent tourne : on le choisit pour interprter le Monstre de FRANKENSTEIN. Ce rle est priori ingrat : intgralement muet, il exige des heures de maquillage quotidiennes, cache les traits du comdien et l'oblige porter un lourd harnachement pour modifier sa silhouette et sa dmarche. Universal a une ide publicitaire amusante : pour rendre ses apparitions plus mystrieuses aux yeux du public, le nom de Karloff est remplac au gnrique par un "?" lourd de sous-entendus angoissants !

Le succs de FRANKENSTEIN fait de Karloff une star du fantastique qui va multiplier les apparitions gniales au cours de cet ge d'or du cinma fantastique. Il cre le rle de LA MOMIE, chipe Warner Oland le personnage de Fu Manchu dans LE MASQUE D'OR, affronte Bela Lugosi dans LE CHAT NOIR et LE CORBEAU, joue un zombi dans LE MORT QUI MARCHE ou un bourreau dans LA TOUR DE LONDRES...

Dans les annes 40, alors qu'Universal montre des signes d'essoufflement, il participe judicieusement aux excellentes productions horrifiques de Val Lewton pour la RKO: nous le croisons ainsi dans LE RECUPERATEUR DE CADAVRES du dbutant Robert Wise. Il ne frquente pas seulement le gratin des ralisateurs spcialiss dans le fantastique : on le retrouve aussi dans des films de Howard Hawks (comme CODE CRIMINEL et le mythique SCARFACE de 1932) ou de John Ford (le western LA PATROUILLE PERDUE).

Son rle le plus marquant reste celui du monstre de FRANKENSTEIN qu'il joue trois fois (FRANKENSTEIN, LA FIANCEE DE FRANKENSTEIN et LE FILS DE FRANKENSTEIN). A la fin des annes 40, sa carrire commence dcliner et il se consacre la tlvision. En 1949, comme toutes les gloires de l'pouvante Universal, il apparat dans les parodies des comiques Abbott et Costello (DEUX NIGAUDS CHEZ LES TUEURS par exemple, dont le titre anglais ABBOTT AND COSTELLO MEET THE KILLER, BORIS KARLOFF montre la trs grande popularit dont jouit encore l'acteur).

Pourtant, et contrairement Bela Lugosi et James Whale, il vcut assez longtemps pour assister au renouveau de l'pouvante dclench par le succs des productions britanniques Hammer, partir de FRANKENSTEIN S'EST ECHAPPE! dans lequel Christopher Lee reprenait le rle du Monstre. Karloff interprte alors le rle du Docteur Frankenstein dans FRANKENSTEIN 70 (en 1958) de l'amricain Howard W. Koch. Une nouvelle carrire commence et on le rencontre dans LES TROIS VISAGES DE LA PEUR de l'italien Mario Bava, LE CORBEAU de Roger Corman... A la fin de sa vie, il apparat encore dans deux films inspirs par les crits de H.P. Lovecraft (DIE MONSTER DIE! et LA MAISON ENSORCELEE). Il meurt en Grande-Bretagne en 1969.

Photo : FRANKENSTEIN

FRANKENSTEIN OU LE PROMETHEE MODERNE, UN ROMAN DE MARY SHELLEY

Le roman Frankenstein ou le Promthe moderne est crit en 1818 par Mary Shelley, l'pouse du grand pote britannique Percy Shelley. La lgende veut qu'elle commence improviser cette histoire au cours d'une nuit d'orage de 1816, en Suisse, pour divertir Shelley et Byron (cette scne est malicieusement reconstitue en prologue de LA FIANCEE DE FRANKENSTEIN). Cette oeuvre-phare de la littrature gothique se situe la croise de plusieurs genres. On a d'abord la mythologie : le titre fait rfrence Promthe, personnage de lgende grecque qui vola le feu des Dieux pour pouvoir crer la vie. Les divinits le condamnrent avoir son foie dvor par un aigle pendant toute l'ternit.

Ce roman est aussi une date dans l'histoire de la science-fiction : en effet, Frankenstein a recours aux avances de la science pour crer son monstre. Mary Shelley est alors en avance sur son poque puisque Jules Verne et H.G. Wells, les grands pionniers de cette littrature, n'crivent leurs œuvres majeures qu' partir de la seconde moiti du XIXme sicle. videmment, ce livre est aussi une date incontournable des dbuts de la littrature fantastique et gothique, dans la tradition des Romans Noirs (comme Les mystres d'Udolpho (1794) d'Ann Radcliff) et des Contes fantastiques que rdigeait Ernst Theodor Amadeus Hoffman vers 1820. Frankenstein ou le Promthe moderne est encore un beau conte philosophique sur l'arrogante vanit de l'homme et sur son fond de bont naturelle (le Monstre rvlera un comportement trs "bon sauvage" au dbut de son escapade).

Toutefois, les scnaristes de FRANKENSTEIN ont prfr se rfrer une version simplifie de ce roman, c'est dire l'adaptation thtrale rdige en 1927, en Grande-Bretagne, par Peggy Webling. Au final, il y a peu de points communs entre le roman de Mary Shelley et le film de Whale. Pourtant, l'ide de dpart est respecte : un savant orgueilleux cre un tre vivant. Mais celui-ci s'avre une crature difforme et s'chappe du laboratoire de son "gniteur".

Photo : FRANKENSTEIN

DECOR ET AMBIANCE

FRANKENSTEIN propose des dcors encore plus vastes et varis que ceux de DRACULA. Alors que ces derniers, avec leur chteau et ses cryptes, s'inscrivent dans une tradition purement gothique, FRANKENSTEIN s'inspire en plus des dcors du cinma fantastique allemand des annes 20 : les rues du village, troites et tortueuses, rappellent LE GOLEM, ainsi que LE CABINET DU DOCTEUR CALIGARI. Le laboratoire, avec ses grands espaces, son architecture biscornue et son appareillage lectrique insolite, voque aussi bien ce dernier titre que METROPOLIS. Pourtant, d'autres lments (le cimetire en ruine, le superbe moulin) s'inscrivent dans une tradition gothique indniable.

On peut donc voir en FRANKENSTEIN l'accomplissement d'une synthse entre l'ambiance des films fantastiques amricains classiques (comme LE FANTOME DE L'OPERA et DRACULA) et l'atmosphre futuriste et bizarre de l'expressionnisme allemand. Ce mlange trs russi est la cl de nombreuses grandes russites du cinma fantastique hollywoodien venir comme LA MOMIE, DOUBLE ASSASSINATS DANS LA RUE MORGUE ou LE CHAT NOIR. Encore une fois, le got des productions Universal pour les reconstitutions "exotiques" est vident : nous explorons un petit village "Mitteleuropa" dans lequel des aristocrates pittoresques discutent avec le Burgermeister tandis que les villageois en culotte de peau dansent de bon cœur sur des airs tyroliens !

Photo : FRANKENSTEIN

LE DOCTEUR FRANKENSTEIN ET SES COLLEGUES LES SAVANTS FOUS

Le docteur Henry Frankenstein, de son ct, s'inscrit dans une grande tradition du cinma d'pouvante : le savant (plus ou moins) fou. Le scientifique est dj une vedette rcurrente de la littrature fantastique. Annonc par Frankenstein ou le Promthe moderne, il connat une belle fortune chez les pionniers de la science-fiction. Ainsi Jules Verne nous fait rencontrer le capitaine Nemo et son Nautilus dans Vingt mille lieues sous les mers et L'le mystrieuse, ou le redoutable Schultze dans Les 500 millions de la Bgum. H.G. Wells, pour sa part, nous fait croiser L'homme invisible (un savant a expriment sur lui-mme un srum qui le rend invisible) et visiter L'le du docteur Moreau (le docteur Moreau cre des mutants mi-homme mi-bte sur son le). Lovecraft ne nglige pas ce genre de personnage (De l'au-del, Air froid) : Herbert West, ranimateur n'est-il pas un cousin du professeur Frankenstein ?

Dans le cinma, ces gnies irresponsables ont trs tt une place de choix : sympathiques chercheurs farfelus dans les œuvres magiques de Mlis (LE VOYAGE DANS LA LUNE), ils deviennent plus inquitants lorsqu'ils mettent leur science surhumaine au service du mal dans le cinma expressionniste allemand (LE CABINET DU DOCTEUR CALIGARI). Les matres penser du docteur FRANKENSTEIN seront surtout le rabbin Loew, crateur de LE GOLEM, et Rotwang, le gnial concepteur du robot Marie dans METROPOLIS.

A partir de 1931 et du succs de ce FRANKENSTEIN, les savants fous se bousculent dans le cinma fantastique amricain : DOCTEUR X avec Lionel Atwill, DOUBLE ASSASSINATS DANS LA RUE MORGUE avec Bela Lugosi, L'LE DU DOCTEUR MOREAU avec Charles Laughton, L'HOMME INVISIBLE avec Claude Rains, LES MAINS D'ORLAC avec Peter Lorre (variante intressante : le savant y devient fou d'amour), DOCTEUR CYCLOPS avec Albert Dekker... Et je ne vous cite que les plus clbres !

La science-fiction des annes 50 ne sera pas avare non plus de cette engeance : on en rencontre de beaux spcimens dans PLANETE INTERDITE ou dans TARANTULA. Mais, dans des films comme LE JOUR OU LA TERRE S'ARRETA ou LA PLANETE DES SINGES, c'est l'humanit dans son ensemble qui est dsigne comme dangereux apprenti-sorcier (on tait alors l'ge de l'atome et de la guerre froide).

Le succs du FRANKENSTEIN S'EST ECHAPPE ! de la Hammer va, la fin des annes 50, relancer pour quelques temps le schma du savant fou divers degr : on rencontre alors le chirurgien morbide de LES YEUX SANS VISAGE en France, L'HORRIBLE DOCTEUR ORLOF de l'espagnol Jesus Franco, L'EFFROYABLE SECRET DU DOCTEUR HICHCOCK de l'italien Riccardo Freda.

Ici, Frankenstein, impeccablement interprt par Colin Clive, est tiraill et instable. Au dbut du film, nous le dcouvrons exubrant, orgueilleux, convaincu que la porte de ces travaux le place d'gal gal avec Dieu. Mais, une fois confront sa Crature horrible, ses remords le rongent et il renie ses recherches impies. Abattu par les regrets, il faudra toute la force de persuasion de l'infect docteur Pretorius pour le remettre au travail dans LA FIANCEE DE FRANKENSTEIN. La prise de conscience de l'horreur de ses travaux par Frankenstein est fidle au roman de Mary Shelley, et est en complte opposition avec l'incorrigible professeur Frankenstein camp par Peter Cushing dans les productions Hammer, lequel est toujours convaincu que ses expriences sont, certes, un peu discutables, mais nanmoins vitales pour le progrs de la science et de l'humanit.

Photo : FRANKENSTEIN

DE LA TERREUR A L'EMOTION: LE MONSTRE DE FRANKENSTEIN

La star du film, contrairement ce que pourrait laisser croire son titre, n'est pas le docteur Frankenstein : c'est sa Crature. On ne peut gure l'appeler autrement, car elle sera toujours considre comme un ignoble cobaye, une chose sans nom laquelle on niera le droit une identit. Ainsi, sa "naissance", le professeur hurlera sa trs clbre rplique : "IT's alive !" ("C'est vivant"), ne lui accordant mme pas l'appartenance l'espce des hommes. Bricol avec des morceaux de cadavres de provenance diverses, cousu de gros fil, couvert de cicatrices, deux lectrodes visss dans le cou, afflig de pieds normes et de bras trop longs, ce Monstre est une incroyable russite mettre au crdit de Jack Pierce. La premire squence dans laquelle il apparat est inoubliable. Le professeur Frankenstein ouvre une fentre et le Monstre dcouvre pour la premire fois les rayons du soleil. merveill, il tente de les saisir dans ses mains grossires avec des gestes maladroits et dlicats, comme ceux d'un enfant. Le gnie de Karloff, tout en matrise et en sensibilit, apparat ds cette squence splendide qui le fait rentrer sans effort dans le panthon des plus grands comdiens du vingtime sicle.

Parvenant donner une humanit bouleversante cette Crature fantastique, il explore le domaine des monstres pathtiques du cinma, et installe son Monstre aux cts du Quasimodo de NOTRE-DAME DE PARIS ou encore d'ELEPHANT MAN. C'est en effet son innocence qui caractrise cette Crature : elle ne tue jamais par mchancet. Si elle assassine Fritz le bossu, c'est que celui-ci s'amuse la tourmenter cruellement. La scne clbre au cours de laquelle le Monstre lance une fillette dans un lac, croyant navement qu'elle flottera comme une fleur la surface de l'eau, est bouleversante par son aspect profondment tragique et par, encore une fois, l'interprtation sidrante de Karloff.

POUR CONCLURE...

Enfin, il ne faut pas oublier de rendre hommage la ralisation novatrice et trs matrise de James Whale qui grce entre autres des mouvements de camra inventifs et lgants, multiplie les scnes d'anthologie : ainsi, en plus des squences pr-cites, on pense la cration du monstre dans le laboratoire pendant une nuit d'orage, l'inoubliable arrive au village de l'homme portant le corps de sa fillette noye, aux extraordinaires poursuites dans la fort, et surtout au final grandiose dans le moulin.

On a parfois tendance penser que le succs d'un film n'est attribuable qu' son seul ralisateur, comme le succs d'un livre n'est que le rsultat du labeur de son crivain. Mais c'est une grave erreur. Le succs artistique de FRANKENSTEIN est bien due la rencontre de talents qui, ensemble, se sont combins pour nous offrir ce miracle du cinma. C'est le travail conjoint de James Whale, de Boris Karloff, de Jack Pierce, mais aussi de nombreux dcorateurs et costumiers de la Universal, qui font toute la valeur de cette œuvre. Par chance, ces gnies se retrouveront une seconde fois en 1935 pour nous offrir un autre chef-d'œuvre imprissable du cinma fantastique : LA FIANCEE DE FRANKENSTEIN.

Emmanuel Denis

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