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 FILM INFOS

 Titre original

 HUNCHBACK OF NOTRE DAME, THE

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 QUASIMODO
 

 Année

 1939

 Nationalité

 Etats-Unis

 Réalisation

 William Dieterle

 Scénario

 Bruno Frank
 Sonya Levien
 Victor Hugo

 Musique

 Alfred Newman

 Acteurs

 Charles Laughton
 Cedric Hardwicke
 Thomas Mitchell
 Maureen O'Hara
 Edmond O'Brien
 Alan Marshal
 Walter Hampden
 Harry Davenport
 Katharine Alexander
 George Zucco
 Fritz Leiber
 Etienne Girardot
 Helene Whitney
 Helene Reynolds
 Minna Gombell
 Arthur Hohl
 Curt Bois
 George Tobias
 Rod La Rocque
 Spencer Charters
 Kathryn Adams

 Adapté d'une oeuvre originale de :

 Victor Hugo

 

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 POSTERS

 
 QUASIMODO

 THE HUNCHBACK OF NOTRE DAME

Frollo, juge la cour royale, s'prend d'Esmeralda, une bohmienne traque par les soldats et qui s'est rfugie dans Notre Dame de Paris. Il charge Quasimodo, le sonneur de cloches sourd et difforme, de l'enlever...

Photo : QUASIMODO (THE HUNCHBACK OF NOTRE DAME)

William Dieterle nat en Allemagne o il commence une carrire d'acteur de thtre. Par ncessit plus que par passion, il joue aussi au cinma o il devient une vedette. Puis, il s'intresse la ralisation et obtient de grands succs, dont LUDWIG DER ZWEITE KNIG VON BAYERN de 1929, biographie de Louis II de Bavire. En 1931, couvert de dettes suite des investissements malheureux dans le thtre, il part travailler Hollywood pour Warner Bros. Aprs quelques annes raliser des scnarios imposs, il monte en 1935 une adaptation visuellement extravagante de LE SONGE D'UNE NUIT D'ETE d'aprs Shakespeare, dans lequel son ami Max Reinhardt, important metteur en scne de thtre autrichien, se charge de la direction d'acteurs. Le succs ne vient vraiment qu'avec ses biographies humanistes de grands hommes (PASTEUR en 1936, LA VIE D'EMILE ZOLA en 1937) interprts par Paul Muni. Au sommet de sa popularit, Dieterle impose des sujets politiques ses producteurs, tels la Guerre d'Espagne dans BLOCUS de 1938 avec Henry Fonda, ou la libration du Mexique avec JUAREZ ET MAXIMILIEN en 1939.

C'est donc un William Dieterle au sommet de sa gloire que George Schaefer, directeur de productions de RKO, propose d'adapter le roman Notre-Dame de Paris, dj port triomphalement l'cran en 1923 par Universal. Dieterle accepte, d'autant plus que RKO est rpute pour la libert artistique accorde ses ralisateurs. Ce sera une superproduction de deux millions de dollars, avec, comme il se doit, une figuration nombreuse et des dcors gigantesques (ils engloutissent plus d'un dixime du budget). Il bnficie de la prsence d'habiles techniciens de la RKO, tel que le fameux dcorateur Van Nest Polglase ou un jeune monteur nomm Robert Wise, appel devenir un grand ralisateur du cinma hollywoodien.

Le casting se compose de vedettes. Frollo est interprt par Cedric Hardwicke tandis que Thomas Mitchell joue Clopin. On trouve aussi des comdiens l'aube de leur carrire, comme Edmond O'Brien ou Maureen O'Hara, dcouverte en Irlande par Charles Laughton et future grie du cinma de John Ford.

Photo : QUASIMODO (THE HUNCHBACK OF NOTRE DAME)

Pour jouer Quasimodo, la production pense un moment Lon Chaney Jr., fils de Lon Chaney (le Quasimodo de NOTRE-DAME DE PARIS), dont la carrire commence prendre forme avec ses succs au thtre et au cinma dans DES SOURIS ET DES HOMMES d'aprs John Steinbeck. Mais RKO se ravise et Charles Laughton, Oscar du meilleur acteur en 1934 pour LA VIE PRIVEE D'HENRY VIII, hrite de ce rle. Il bnficie d'un maquillage fort russi et propose un Quasimodo plus doux et plus mouvant que celui de Lon Chaney. Alors que "l'homme aux mille visages" composait un bossu spectaculaire et grimaant, la silhouette incroyablement distordue, Laughton soigne moins sa gestuelle, mais travaille mieux le pathtique du personnage. La squence au cours de laquelle il partage ses penses avec Esmeralda dans la tour de la cathdrale s'avre intense.

QUASIMODO se dmarque aussi du NOTRE-DAME DE PARIS muet de 1923 par son discours historique et politique construit. Dieterle et ses scnaristes comprennent que Hugo n'a pas plac son rcit la fin du quinzime sicle par hasard. Les derniers feux du moyen-ge franais sont ici recueillis, tandis que Colomb vogue vers l'Amrique et qu'un imprimeur installe son atelier sur le parvis de Notre-Dame.

Photo : QUASIMODO (THE HUNCHBACK OF NOTRE DAME)

Le pote Gringoire, l'intellectuel, s'appuie sur la force de ses crits, dmultiplie par leur distribution de nombreux exemplaires, pour diffuser les ides nouvelles de l'humanisme europen, inspires par la redcouverte des crits philosophiques antiques. L'ordre fodal et la religion sont des scories du pass, qui ne dfendent plus que l'obscurantisme et les droits des puissants. Louis XI est ici un vieux roi sage, toujours l'coute de son peuple et curieux des nouveauts. La principale innovation de QUASIMODO consiste donner le rle principal au personnage d'Esmeralda, ici une bohmienne perscute par les troupes royales cause de son appartenance raciale. Les discours racistes de Frollo (dans cette adaptation, il n'est pas un prtre, mais un juge au service de la monarchie) rsonnent videmment en 1939 comme un cho terrible aux thories nazis, contre lesquelles Dieterle s'est toujours battu (LA VIE PRIVEE D'EMILE ZOLA, travers l'affaire Dreyfus, tait un manifeste contre l'antismitisme).

Nous apprcions aussi le travail plastique trs abouti sur QUASIMODO. Comme Feyder dans LA KERMESSE HEROIQUE six ans plus tt, Dieterle invoque Bruegel l'ancien pour peindre la fte des fous et ses multiples anecdotes truculentes, ou pour dcrire la cour des miracles et ses mendiants. Quand il s'agit de rendre le raffinement de la vie courtoise des nobles, il place une fte dans un jardin enchanteur inspir par des tapisseries mdivales telles que La chasse la licorne. Les sombres rues de Paris et l'architecture complexe des tours de Notre Dame voquent les classiques du cinma fantastique allemand des annes vingts, notamment LE GOLEM ou FAUST de Murnau (dans lequel William Dieterle jouait le frre de Marguerite).

Photo : QUASIMODO (THE HUNCHBACK OF NOTRE DAME)

Si cette adaptation de Notre-dame de Paris est plus lgante et rflchie que celle de 1923, elle s'avre aussi plus guinde. Moins novatrice et moins pique que le film avec Lon Chaney, elle se laisse parfois aller des bavardages ennuyeux. Il s'agit tout de mme d'une trs belle russite, reposant sur les bases solides du classicisme hollywoodien. QUASIMODO sera un grand succs populaire.

Toutefois, la RKO connat peu aprs des problmes, en 1941, suite l'accueil mitig de CITIZEN KANE d'Orson Welles et de TOUS LES BIENS DE LA TERRE, variation faustienne par Dieterle. Ce dernier part travailler pour MGM, mais il s'y entend fort mal avec Louis Mayer et David O. Selznick. Il ralise LE PORTRAIT DE JENNIE, superbe histoire fantastique d'amour fou, dans la tradition de PANDORA ou PETER IBBETSON, apprcie par les surralistes. Puis, il est de moins en moins libre de choisir ses scripts et, finalement, se voit perscut cause de ses ides politiques et de ses relations (il est un ami de Bertolt Brecht) lors de la chasse aux sorcires Hollywood au dbut des annes cinquante. En 1957, il rentre en Allemagne (o il dirige une partie du serial exotique LES MYSTERES D'ANGKOR avec Sabu et Lino Ventura), mais il se dsintresse vite de ces productions commerciales et retourne ses premires amours : le thtre. William Dieterle meurt en 1972.

Emmanuel Denis

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