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 FILM INFOS

 Titre original

 BLACK CAT, THE

 Autres titres

 CHAT NOIR, LE
 

 Année

 1934

 Nationalité

 Etats-Unis

 Réalisation

 Edgar G. Ulmer

 Scénario

 Edgar G. Ulmer
 Peter Ruric

 Acteurs

 Boris Karloff
 Bela Lugosi
 David Manners
 Julie Bishop
 Lucille Lund

 Adapté d'une oeuvre originale de :

 Edgar Allan Poe

 

 POSTERS

 
 LE CHAT NOIR

 THE BLACK CAT

En 1934, l'pouvante hollywoodienne est son apoge. L'acteur Boris Karloff multiplie les apparitions succs dans le genre depuis le FRANKENSTEIN d'Universal, avec des œuvres comme LA MOMIE ou UNE SOIREE ETRANGE de la mme compagnie. Il dcroche mme un grand rle dans LA PATROUILLE PERDUE de John Ford, grosse production d'aventures RKO de 1934, sans rapport avec le domaine de l'horreur.

Photo : CHAT NOIR, LE (THE BLACK CAT)

Par contre, Bela Lugosi, rvl par DRACULA, gre moins bien son succs. Ayant des difficults avec la langue anglaise, ce Hongrois se retrouve sur des Serials sans grande envergure comme THE RETURN OF CHANDU ou dans des films plus importants dans lesquels il ne tient que des rles secondaires (L'ILE DU DOCTEUR MOREAU).

L'ide de rassembler ces deux Stars de l'pouvante dans un long mtrage horrifique fait son chemin Universal. Finalement, il sont runis dans une œuvre inspire par la nouvelle Le chat noir d'Edgar Allan Poe (nouvelle dj adapte, plutt fidlement, dans le film sketchs allemand CAUCHEMARS ET HALLUCINATIONS). Universal a dj transpos Poe l'cran peu avant dans DOUBLE ASSASSINAT DANS LA RUE MORGUE, avec Lugosi dans le rle de l'inquitant Docteur Mirakle.

Photo : CHAT NOIR, LE (THE BLACK CAT)

La ralisation de LE CHAT NOIR est confie Edgar G. Ulmer. N en Autriche-Hongrie, il bnficie d'un bagage apprciable dans la direction artistique puisqu'il a travaill ce titre avec les plus grands noms du cinma allemand d'aprs-guerre. Il collabore ainsi aux dcors de LE CABINET DU DOCTEUR CALIGARI, LE GOLEM ou LE DERNIER DES HOMMES de Murnau. Il œuvre aussi Hollywood, divers postes la fin des annes vingt, sur LES CHEVAUX DE BOIS de Von Stroheim, L'AURORE de Murnau, LE ROI DES ROIS de Cecil B. DeMille... Ulmer passe la ralisation avec le film allemand collectif et exprimental LES HOMMES LE DIMANCHE de 1930, sur lequel travaillrent aussi Curt et Robert Siodmak, ainsi que Fred Zinnemann. Puis Ulmer tourne de petites productions (MR. BROADWAY de 1933, et LE GRAND FLEAU qui traite d'un cas de maladie vnrienne, sujet alors si scandaleux que le film ne sort qu'en 1937, trois ans aprs son tournage).

LE CHAT NOIR est sa premire opportunit de travailler en tant que ralisateur pour une grande compagnie hollywoodienne. Elle marque aussi ses dbuts de metteur en scne de films fantastiques, genre auquel il reviendra souvent par la suite (BARBE BLEUE, L'ATLANTIDE...). Outre Karloff et Lugosi, LE CHAT NOIR permet de retrouver David Manners (jeune premier dans DRACULA et LA MOMIE) et Julie Bishop (sous le pseudonyme de Jacqueline Wells), appele connatre une longue carrire hollywoodienne, avec des partenaires tels que Humphrey Bogart et Errol Flynn.

Photo : CHAT NOIR, LE (THE BLACK CAT)

Peter et Joan, deux jeunes amricains, passent leur lune de miel en Hongrie. Au cours d'un trajet en train, ils rencontrent le docteur Vitus Werdegast, qui leur raconte son histoire. Durant la premire guerre mondiale, cet homme a t soldat aux cts des Prussiens. Mais, un de ses officiers, Hjalmar Poelzig, l'a vendu, lui et des milliers d'autres soldats, l'ennemi. Werdegast a survcu ce drame, mais a ensuite t intern plusieurs annes durant lesquelles Poelzig l'a fait passer pour mort auprs de sa famille et lui a ainsi vol sa femme... Nos trois voyageurs ont un accident dans une rgion isole, quelques pas de la maison de Poelzig. Werdegast veut le retrouver et se venger. Son ennemi jur est cependant un tre malsain et dangereux. En plus d'un tratre, il est un adorateur du Diable et fru de sorcellerie...

Vous vous en tes sans doute aperus : cette intrigue ne prsente gure de similarit avec la nouvelle Le chat noir de Poe ! Ce titre se justifie ici par la seule prsence du chat noir de Poelzig, animal qui terrifie Werdegast, lui dont la sant mentale est dj fragile. La rfrence Poe semble surtout un coup publicitaire sans rel fondement.

Photo : CHAT NOIR, LE (THE BLACK CAT)

Par bien des aspects, LE CHAT NOIR reste fidle certains caractres classiques du film d'pouvante. Il ne s'agit certes pas d'un film de monstres, reposant sur des effets spciaux ou des maquillages spectaculaires comme FRANKENSTEIN ou L'HOMME INVISIBLE. Il s'agit cependant d'un huis-clos angoissant traditionnel, rappelant les formules de LA VOLONTE DU MORT, UNE SOIREE ETRANGE ou, plus tard, de DEUX MAINS, LA NUIT de 1946. Plusieurs personnes sont enfermes dans une inquitante demeure, les vnements insolites s'y multiplient jusqu' la rvlation finale d'une terrible vrit. LE CHAT NOIR fonctionne comme un suspens d'une grande intensit dont l'efficacit repose, certes, sur des situations angoissantes (la crypte, le sacrifice...), mais aussi sur la confrontation de deux personnages trs labors : Werdegast / Lugosi et Poelzig / Karloff.

Werdegast est le "bon" de l'histoire. Il revient sur les traces de son pass aprs des annes d'errance, pour affronter le cruel Poelzig qui a bris sa vie et lui a pris aussi bien sa femme que sa fille. Pourtant, le personnage incarn par Lugosi n'est pas dnu d'ambiguts. La fragilit de sa sant mentale (sa phobie des chats par exemple) et ses secrets mystrieux en font un homme inquitant, dont on doute plusieurs occasions - Joan l'accuse un moment d'tre un tratre. Saluons une des meilleurs performances d'acteur de Lugosi, qui prouve ici qu'il n'est pas l'histrion macabre et dlirant pour lequel on l'a trop souvent fait passer.

Photo : CHAT NOIR, LE (THE BLACK CAT)

Face lui, Karloff, vtu d'un kimono noir et les cheveux blanchis, interprte Poelzig, redoutable gnie du mal. Ce sadique aux hobbys sinistres (il embaume les femmes de sa vie pour les exposer dans des cages de verre au fond de sa cave) est aussi fascin par la magie noire et dirige une secte d'adorateurs de Satan. Le nom de Poelzig a t inspir Ulmer par Hans Poelzig, un architecte qu'il admire et avec lequel il a travaill sur les dcors de LE GOLEM. Mais, le personnage lui-mme est surtout une rminiscence du "vrai" sorcier anglais Aleister Crowley.

Dans la srie des classiques de l'horreur Universal, LE CHAT NOIR se distingue bien des gards. La plupart de ces films se droulent dans un cadre historique contemporain, avec une connotation gothique et dans des contextes gographiques traits de faon exotique (Paris dans DOUBLE ASSASSINAT DANS LA RUE MORGUE, le Londres dans DRACULA, l'Europe centrale de FRANKENSTEIN). Ici, le rcit est ancr dans la ralit historique de son poque, c'est--dire dans l'aprs-guerre, puisqu'il s'appuie sur une affaire de vengeance entre soldats de l'arme austro-hongroise.

Photo : CHAT NOIR, LE (THE BLACK CAT)

Qui plus est, les dcors sont d'une grande modernit et ne font aucune concession au gothisme. L'argument forant les voyageurs chercher refuge chez Poelzig (un accident de voitures) est le mme que dans UNE SOIREE ETRANGE, lequel prsente une demeure plus classique, dcrpie, pleine de toiles d'araignes et de moulures. Dans LE CHAT NOIR, la maison de la terreur s'inspire des trouvailles du Bauhaus (cole allemande d'arts appliqus trs influente, que les nazis viennent de faire fermer en 1933). On pense aux travaux d'architectes qui y ont particip, comme Gropius ou Mies Van der Rohe. Les formes sont gomtriques et l'intrieur fait la part belle aux parois dpouilles et lisses, aux surfaces blanches, aux grands espaces vides et aux parois coulissantes. Le mobilier rappelle aussi les recherches du Bauhaus ou des hollandais de De Stijl. Bref, autant par son rcit que par son travail dcoratif (les costumes de Karloff, entre autres), LE CHAT NOIR s'inscrit nettement dans la modernit de son poque.

La ralisation aussi, bien des gards, est marque du sceau de la modernit. Certes, les films amricains intgrent dj les dcouvertes formelles du cinma fantastique allemand des annes 1920, grce aux premiers chef-d'œuvres horrifiques de la Universal (DRACULA, FRANKENSTEIN, DOUBLE ASSASSINAT DANS LA RUE MORGUE, LA MOMIE...). Mais, ici, la mise en valeur des dcors emporte ces exprimentations encore plus loin. Par moment, LE CHAT NOIR voque les photographies constructivistes d'un Rodtchenko, voire un vritable film de science-fiction comme METROPOLIS. La messe noire dans ses dcors cubistes est trs originale et renouvelle efficacement la reprsentation classique de la crmonie sataniste. Quand l'emploi d'une musique trs prsente, martelant des thmes de Liszt ou de Tchakovski, d'une grande originalit et d'une grande puissance, il contribue encore la force et la singularit de ce film.

Photo : CHAT NOIR, LE (THE BLACK CAT)

LE CHAT NOIR est donc nouveau un trs bon film d'pouvante mettre au crdit de la compagnie Universal, bien qu'on regrette une ralisation parfois trop statique. Original par son ambiance, d'une grande intensit horrifique et dramatique, remarquablement interprt, il peut tre considr comme un des excellents films d'pouvante du dbut des annes 1930. LE CHAT NOIR connat un bon succs, ce qui encourage Universal confronter nouveau Karloff et Lugosi ds l'anne suivante, dans LE CORBEAU de Lew Landers.

LE CHAT NOIR aurait pu lancer favorablement la carrire d'Ulmer. Mais il se brouille rapidement avec Carl Laemmle Jr., dirigeant des studios Universal. Il retourne sur la cte Est des Etats-Unis o il tourne tout au long de la seconde moiti des annes 1930 des films destins aux immigrs, dialogus en ukrainien et surtout en yiddish. Il revient au cinma anglophone au dbut des annes 1940, avec des petites productions, parmi lesquelles BARBE-BLEUE en 1944, interprt par John Carradine.

Emmanuel Denis

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